20 Nov 2017

Identifican bacterias “mineras” que optimizan la extracción del cobre

El procedimiento, investigado en el IPICYT, es amigable con el medio ambiente y reduce los costos de producción de manera importante. Durante la extracción de cobre en las minas es común que se genere mineral de

El procedimiento, investigado en el IPICYT, es amigable con el medio ambiente y reduce los costos de producción de manera importante.

Durante la extracción de cobre en las minas es común que se genere mineral de baja ley, el cual posee un contenido muy reducido de dicho metal y uno muy elevado de azufre. Los métodos tradicionales químicos para liberarlo tienen un costo elevado y un impacto negativo en el medio ambiente; sin embargo, científicos mexicanos han identificado bacterias capaces de realizar esa labor, a las cuales se les está sometiendo a un proceso genético con el fin de optimizar sus funciones.

El equipo científico responsable de tal hallazgo es liderado por el doctor Sergio Casas Flores, adscrito a la División de Biología Molecular del Instituto Potosino de Investigación Científica y Tecnológica (IPICYT), quien comenta que el proyecto inició en el año 2009.

“Nos buscó gente de las universidades Nacional Autónoma de México y la Autónoma de San Luis Potosí, así como Minera Grupo México para que les ayudáramos a resolver algunos problemas en la Mina La Caridad, ubicada en Nacozari, Sonora. Asimismo, querían que se identificaran las bacterias responsables de la lixiviación, es decir, de liberar al cobre del mineral de baja ley (con escaso o nulo valor comercial) para tenerlo en su forma pura”, apunta el investigador.

Las bacterias que encontraron son endémicas de la minera en Sonora e inofensivas para el ser humano. “El siguiente paso consiste en rociar los microorganismos, literalmente, sobre el mineral de baja ley para que se instalen e inicien sus actividades metabólicas, es decir, utilicen el azufre como fuente de energía para liberar el cobre. Queremos probar distintas cantidades de bacterias en terreros pilotos (cerros de mineral) para ver cuál es la más adecuada para obtener la mayor cantidad del metal e incrementar el rendimiento”, detalla el doctor Casas Flores.

Agrega que dicho método, probado con éxito en el laboratorio, es amigable con el medio ambiente y reduce los costos de producción de manera importante. “Las bacterias realizan un proceso de óxido-reducción, lo que significa que mediante actividades enzimáticas ayudan al cobre a separarse de los minerales de baja ley.

Para identificar a los microorganismos biolixiviantes y potenciar sus funciones se realizaron estudios moleculares de muestras de los terreros de la mina. De acuerdo con el investigador, uno de ellos fue mediante la metagenómica, que consiste en aislar el ácido desoxirribonucleico (ADN) de las bacterias para identificar si eran capaces o no de contribuir en la lixiviación.

“También recurrimos a la metatrascriptómica, que consiste en extraer el ácido ribonucleico (ARN, encargado de producir proteínas) de los microorganismos con la finalidad de conocer sus actividades fisiológicas y, de esta manera, realizar modificaciones genéticas para incrementar su capacidad de liberar cobre”, explica.

De acuerdo con el doctor Casas Flores, este proyecto va a tener impactos ecológicos importantes por tratarse de un procedimiento “verde”, así como económicos para los productores de cobre al incrementar su rendimiento y abatir los costos de producción. (Agencia ID)

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